Navegar por un sistema escolar ya es un reto para los estudiantes con discapacidades. Pero para los estudiantes de grupos minoritarios con discapacidades, los prejuicios raciales y el juicio humano pueden hacer que sea aún más difícil obtener el apoyo que necesitan para tener éxito. La investigación es conflictiva: algunos estudios sugieren que los estudiantes de grupos minoritarios están sobre-identificados para necesidades especiales, mientras que otros muestran que están poco identificados. De cualquier manera, esta identificación errónea puede limitar sus logros en la escuela y más allá.

Hay pocos cambios en la educación de un niño más poderosos que ser identificados para servicios de educación especial. Esta decisión crucial puede cambiar la trayectoria de vida de un estudiante, para bien o para mal. Por eso es tan importante que las escuelas hagan esto bien. En nuestra Guía para transformar la educación especial, analizamos qué se necesita para que las escuelas desarrollen procesos de identificación sólidos. Aquí hay un pasaje del Capítulo 3: Encontrarme.

Para ciertos subgrupos raciales, los estudiantes están sobre-identificados por ciertos tipos de discapacidad, un fenómeno llamado «desproporcionalidad». Por ejemplo, el 2.63% de todos los estudiantes afroamericanos, a nivel nacional, están identificados con una discapacidad intelectual. Aunque puede ser que no sea un número grande a primera vista, es casi dos veces y media la tasa para los estudiantes blancos. Si bien el 17% de los niños en edad escolar son afroamericanos, representan el 33% de los estudiantes identificados como teniendo una discapacidad intelectual.

Al mismo tiempo, investigaciones recientes sugieren que, paradójicamente, la falta de identificación también es un problema. Un estudio comparó a estudiantes afroamericanos y latinos con estudiantes blancos en niveles similares de rendimiento y con factores de riesgo similares (como educación familiar baja, ingresos bajos y bajo peso al nacer). En este análisis, la desproporcionalidad se revirtió. Descubrieron que los estudiantes afroamericanos y latinos tenían menos probabilidades de ser identificados para recibir servicios de educación especial en cinco categorías de discapacidad. Los estudiantes afroamericanos tenían un 58% menos de probabilidades de ser diagnosticados por problemas de aprendizaje y los estudiantes latinos tenían un 29% menos de probabilidades. En estos casos, las escuelas privan a los estudiantes del color de los servicios que necesitan.

A veces, una tasa más alta de diagnósticos de discapacidad para los estudiantes de grupos minoritarios no es una identificación excesiva, sino el resultado de circunstancias ambientales: las familias afroamericanos a menudo enfrentan peores condiciones ambientales y, por lo tanto, es más probable que tengan niveles más altos de plomo en la sangre, ser nacidos prematuramente y padecen el síndrome del alcoholismo fetal, que puede desempeñar un papel en el desarrollo de una discapacidad en un niño.

Pero la identificación excesiva o insuficiente de los estudiantes de grupos minoritarios con discapacidades también puede ser causada por el juicio y la parcialidad humana. Los maestros tienen menos probabilidades de creer en la capacidad de un estudiante de grupo minoritario para tener éxito que la capacidad de un estudiante blanco para tener éxito, un problema conocido como “la brecha de creencias”. Si los maestros ya tienen bajas expectativas para los estudiantes afroamericanos, posiblemente podrían ignorar los signos de una discapacidad de aprendizaje, lo que lleva a un diagnóstico insuficiente.

Al mismo tiempo, el diagnóstico excesivo puede ocurrir como resultado de las diferencias culturales entre los estudiantes de grupos minoritarios y los maestros y psicólogos escolares que son desproporcionadamente blancos. Mientras que los estudiantes de grupos minoritarios ahora constituyen la mayoría de todos los estudiantes matriculados en escuelas de todo el país, la fuerza laboral de los docentes sigue siendo un 80% blanca. Cierto comportamiento cultural común en los hogares afroamericanos puede tener un significado diferente para la gente blanca, lo que hace más probable que los estudiantes afroamericanos reciban un diagnóstico equivocado y / o reciban un apoyo incorrecto. Este es un problema grave: el flujo de la escuela a la prisión ya afecta de manera desproporcionada a los estudiantes con discapacidades e incluso se dirige más intensamente a los estudiantes de grupos minoritarios con discapacidades.

Por lo tanto, la parcialidad racial puede afectar los diagnósticos de discapacidad de manera contradictoria. Ciertos estudiantes en ciertas áreas pueden estar representados en exceso, mientras que otros estudiantes están subrepresentados. A nivel de distrito, ambas tendencias pueden ocurrir al mismo tiempo y dañar a los estudiantes. Un diagnóstico incorrecto puede limitar a un niño a reducir las expectativas, encerrarlo en entornos de aprendizaje segregado o privarlo de los servicios que necesita.

¿Entonces, qué puede hacerse? Si bien es difícil determinar si los estudiantes de un grupo racial en particular están poco identificados o sobreidentificados para una categoría de discapacidad en particular, las escuelas deben usar procesos de evaluación universales, objetivos y tempranos para ayudar a obtener los servicios adecuados para los estudiantes que los necesitan.

En la Guía para transformar la educación especial, concluimos:

… [Es] crucial que los líderes escolares y el personal estén conscientes del sesgo racial en sus muchas formas. Deben investigar su propio proceso y combatir cualquier tendencia racial que puedan tener. De esa manera, pueden garantizar que brinden los servicios adecuados a los estudiantes adecuados.